Cook Neilson

Cook Neilson fue incluido en el libro de historia de Ducati por su espléndida victoria en la pista de Daytona en 1977 pilotando la California Hot Rod, un 750 SS preparada por su amigo Phil Schilling. Fue la primera vez que una motocicleta italiana ganó una carrera de motos derivadas de producción estándar en los EE. UU. Un evento que ayudó a impulsar las ventas de Ducati en la tierra de las barras y estrellas. A mediados de la década de 1970, la única motocicleta Ducati comercializada en Estados Unidos era la Scrambler, un modelo todoterreno importado por los hermanos Berliner.

Sin embargo, las cosas cambiaron en 1977 gracias a la extraordinaria victoria de Cook Neilson en la pista ovalada de Daytona.

Este piloto norteamericano también fue periodista de la revista Cycle, especializada en motociclismo. Y gracias a eso, Neilson demostró conocimiento de las características de Ducati, una marca que lo había fascinado durante bastante tiempo.

Los lectores de su revista pudieron revisar las pruebas comparativas de motos italianas y japonesas, meticulosamente preparadas e imparciales.

Desde su juventud, Cook se había sentido cautivado por el sonido especial de los motores de dos cilindros Harley-Davidson. En 1973 probó una Ducati 750 GT para un artícu lo de la revista comparando motos e inmediatamente comprendió cuánto carácter y atractivo tenía esa moto. La similitud entre los motores con un sistema de válvulas desmodrómicas y los de Harley-Davidson (entonces no solo un productor de motos personalizadas sino también modelos de carreras para la pista) permitió que el estilo de carreras de Cook se adaptara rápidamente a las características particulares de Ducati. Le sorprendió especialmente el hecho de que, aunque tenía menos potencia en comparación con las motos de la competencia, la GT demostró ser más incisiva en la pista.

En 1975, Cook quiso probar suerte en la prestigiosa carrera del Daytona Speedway, que estaba abierta exclusivamente a motocicletas derivadas de la producción. Fue un evento especial en el mundo de las carreras estadounidenses debido a las traicioneras curvas parabólicas que dieron lugar a competencias absolutamente espectaculares.

Solo un error y en segundos un piloto, y la afición, podrían pasar de la euforia total al pánico total.

La Ducati que llevó Neilson fue la 750 SS , elegida por los lectores de Cycle como la favorita para la victoria final. Era una apuesta arriesgada: una cosa era favorecerse desde un punto de vista estrictamente teórico, y otra completamente distinta estar a la altura de las expectativas en la pista en una carrera de tan alto riesgo. Pero como dijo Neilson "hay que esperar que los que trabajan duro también sean los afortunados".

Por ese motivo, Cook entregó la preparación de la moto a su amigo Phil Shilling, un periodista y fanático de las motos italiano como Cook. Ambos tenían el sueño de ganar Daytona con una Ducati preparada y montada por ellos mismos.

El nombre que eligieron para la bicicleta fue California Hot Rod.

Los participantes en esa carrera legendaria incluían 4 cilindros japoneses, BMW asistidos directamente por la fábrica alemana, sin mencionar a los pilotos con mucha más experiencia que el periodista estadounidense. Cuando la motocicleta estuvo lista para salir a la pista para las primeras pruebas, Cook y su amigo se dieron cuenta de que el chasis no podía soportar el aumento de potencia y corría el riesgo de romperse durante la carrera. Cuando finalmente se resolvió el problema, Cook parecía optimista sobre sus posibilidades de realizar un buen espectáculo.

Durante la carrera, la Ducati funcionó a la perfección. Una vez, con un exceso de fuerza, Cook se salió de la pista pero pudo volver a subir y, a partir de entonces, montó con mucho más cuidado en las zonas más insidiosas de la pista. Esta experiencia le indicó cuáles eran las características de su moto en las que más podía confiar: su gran estabilidad y la aerodinámica del carenado. Estas cualidades fueron una ventaja en los tramos rectos del circuito de Daytona, como tendría motivos para demostrar el año siguiente.

En 1976 se inauguró una nueva categoría: "Producción". Podían participar motos de producción estándar con algunas modificaciones autorizadas por el reglamento técnico. Esto favoreció a equipos con medios modestos como el de Neilson, que por fin pudo vislumbrar la posibilidad de que su sueño se hiciera realidad. Sin embargo, si quería la victoria, tenía que mejorar el rendimiento de su Ducati.

Además del aumento de cilindrada a 883 cc, Schilling hizo esfuerzos para mejorar cada parte de la motocicleta.

La minuciosa preparación convirtió a su Ducati en una potente moto de carreras, y Neilson consiguió situarse tercero detrás de las dos BMW oficiales. Parecía que el equipo había encontrado un buen enfoque para el desarrollo técnico de la motocicleta. Schilling también se benefició de la experiencia del equipo español Grau-Canella, ganador en 1975 de las “24 Horas de Montjuich” con una Ducati 860. La moto llegó finalmente a los 90 CV, pero sobre todo estaba afinada por un chasis muy equilibrado. 

El 11 de marzo de 1977, Neilson se embarcó en la carrera de Daytona. A pesar de los peligros de la Kawasaki de Dave Emde y la Kawasaki Yoshimura de Wes Cooley, la Ducati cruzó la línea de meta primero, la victoria permitió al equipo estadounidense cumplir su sueño. Fabio Taglioni, ingeniero de esa fantástica motocicleta, junto con los trabajadores de la fábrica de Bolonia dieron una gran fiesta por el triunfo monumental: ¡una Ducati había ganado una carrera de alto estatus al otro lado del Atlántico!

Y para rematar, otros 750 SS con Kurt Liedman a bordo consiguieron un excelente séptimo puesto en la carrera. La victoria de Cook no fue tan sensacional como la de Paul Smart en Imola en 1972 o la de Mike Hailwood en la Isla de Man en 1978, pero fue un paso importante para Ducati en los EE. UU., Al hacer que la gente conociera el nombre, la historia y la pasión de estos increíbles. Motocicletas italianas e incitando a su admiración.

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